Les différents types de rayonnements

Les éléments radioactifs présents dans l’environnement émettent des rayonnements alpha, bêta et gamma. Cependant il existe d’autres rayonnements, dits « ionisants », capables de provoquer des réactions atomiques.

Ces rayonnements ionisants regroupent :

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- Le rayonnement cosmique, formé de particules qui se déplacent à une vitesse proche de celle de la lumière. Il est constitué de deux composantes, l’une permanente, d’origine galactique, l’autre plus sporadique, d’origine solaire.

- Les ondes électromagnétiques les plus énergétiques : les rayonnements X et gamma. Il faut recourir par exemple à de fortes épaisseurs de plomb ou de béton pour arrêter les rayonnements X et " gamma".

  • Les rayons X peuvent être produits par un faisceau d’électrons envoyé sur une cible métallique. Ces électrons interagissent avec les électrons des atomes du métal, les font changer d’énergie et émettre des rayons X.
  • Les rayons gamma sont émis par des atomes radioactifs lors de leur désintégration.

- Les rayonnements alpha, bêta plus et bêta moins (particules émises par des atomes radioactifs lors de leur désintégration).

  • Les rayonnements " alpha ", constitués par un flux de noyaux d’hélium (formés de 2 protons et de 2 neutrons), sont arrêtés par une simple feuille de papier.
  • Les rayonnements " bêta", constitués par un flux d’électrons, sont arrêtés par une feuille d’aluminium ;

- Les neutrons libres qui sont surtout présents dans les réacteurs nucléaires ; ils sont émis, par exemple, lors de la fission d’atomes d’uranium 235. Ils sont indirectement ionisants car c’est leur capture par les noyaux ou leur interaction avec ceux-ci qui génère des rayonnements gamma et/ou diverses particules. Les rayonnements neutroniques ont une énergie variable, il faut parfois recourir à des matériaux légers contenant notamment des atomes d’hydrogène pour les arrêter. 

 

 

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